Kepa Arrizabalaga, primo portiere del Chelsea 18 mesi dopo | gli sport

Diciotto mesi dopo, il portiere più costoso del mondo giocherà la sua prima partita di Premier senza sentire che a fine serata sarà retrocesso, sostituito o peggio. Quando Kepa Arrizabalaga salta all'Etihad per affrontare il Manchester Cityquesto sabato alle 12:00 alle Isole, uno dei periodi più strani nella storia dei gol volge al termine e, chissà, ne comincerà un altro, quasi altrettanto raro. Perché nelle mani del portiere spagnolo, tante volte ripudiato dai suoi tifosi, parte del fragile destino del Chelsea rimarrà in questo campionato che è al secondo posto, a 10 punti dal City.

Il partenza di Edouard Mendy, il titolo, con il Senegal in Coppa d'Africa, regala allo spagnolo uno spazio di riconferma con tutte le tracce di una carriera da gol. Con la Coppa del Mondo all'orizzonte, questo è un momento critico. Niente di nuovo, quindi, per questo ragazzo che ha lasciato Ondarroa all'età di 23 anni dopo essere costato 80 milioni di euro, per attraversare successivamente una crisi personale, una crisi sentimentale, una crisi con il suo allenatore, Frank Lampard, una crisi sanitaria globale e un crisi sportiva dalla quale sarebbe uscito apparentemente senza più conseguenze di un paio di cicatrici sull'anima.

"Piano a poco ho perso la fiducia e ho finito per fare degli errori", ha confessato il giocatore in The Player's Tribune , ricordando la sua seconda stagione al Chelsea, quando, dopo aver vinto l'Europa League, il nuovo allenatore, Frank Lampard, ne fece un capro espiatorio per la sua incompetenza, il volto più esposto di una squadra che si è disintegrata in tutti i campi e sembrava solo per mostrare miserie nella figura del giovane portiere disperato.

Quando Thomas Tuchel ha preso il controllo della squadra un anno fa, Kepa era un sostituto depresso e Mendy un titolare rafforzato. La considerazione del primo arciere è andata persa. Ma sotto la direzione dell'allenatore tedesco, il Biscayan ha riguadagnato il rispetto professionale che Lampard gli aveva negato. Se l'allenatore inglese lo ignorava, Tuchel si dedicava più tempo al lavoro, lo ascoltava, gli offriva soluzioni e mostrava fiducia. Primo, mettendolo in semifinale e in finale di Coppa; per poi dargli un posto nella finale di Supercoppa Europea contro il Villarreal, risolta in favore del club londinese ai calci di rigore grazie a parate che non sono sembrate casuali. Nell'ultimo anno, Kepa ha parato otto rigori ai rigori. Più di chiunque altro nella storia del Chelsea.

"Fa sbagliare i rigori", ha osservato Marcus Belletti, il terzo portiere del Chelsea, in The Athletic . "È spaventoso! Ama i rigori. Non ho mai visto un portiere sentirsi superiore al tiratore in quelle situazioni. Si sente un favorito.”

Kepa sembra pronto a rispondere. A 27 anni è invecchiato. Meno arrogante, meno impulsivo, altrettanto elastico di fronte agli attacchi degli avversari. La sua ultima prestazione, la semifinale di Coppa di Lega contro il Tottenham, ha avuto successo. Gli hanno sparato cinque volte tra i tre semi: Sessegnon, Kane, Lo Celso ed Emerson Royal due volte. Li ha fermati tutti. Il Chelsea si è qualificato per la finale con un pareggio di 3-0.

Un gap difficile da colmare

"Non ho mai visto Kepa nervoso, nemmeno un giorno", ha detto Tuchel martedì scorso, prima della partita decisiva contro il Tottenham. “Non l'ho mai visto geloso o arrabbiato con i suoi compagni di squadra. È un grande concorrente. Ho sincera fiducia in lui. È molto calmo, molto concentrato perché è quello che fa ogni giorno. Non è necessario mostrare cosa puoi fare in 90 minuti. È assolutamente pronto».

Dovrai essere preparato. Questo sabato, il Chelsea affronterà la squadra con il punteggio più alto della Premier. Secondo Tuchel, il divario sarà difficile da colmare.

"La più grande differenza tra noi e il City è che hanno gestito meglio gli infortuni e i casi di Covid durante questa stagione", ha detto l'allenatore. "Quando hai una squadra al completo, generi un'energia e un'atmosfera che ti permettono di spingere tutti al limite, e questa è la chiave per l'alta competizione", ha detto Tuchel, che ha lamentato le assenze di Chilwell, Reece e Christensen. “Non abbiamo quello. Questa è la realtà. Se guardi la classifica, la consistenza, i risultati, il distacco tra loro e noi è significativo. In questo momento sono il riferimento del Premier”.

La sconfitta di Edouard Mendy non conta per Tuchel. Di fronte al più grande rullo compressore del calcio inglese, il suo braccio destro sotto i bastoni è Kepa Arrizabalaga. oppure iscriviti qui per ricevere la nostra newsletter settimanale.

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